Coltán: eso que hace que tu iPhone, PS3 y portátil funcionen

El coltán es un mineral del que se obtiene tantalio, un metal de alto valor estratégico ya que se emplea en la fabricación de dispositivos electrónicos como móviles, portátiles, cámaras digitales…

El coltán es un mineral del que se obtiene tantalio, un metal de alto valor estratégico ya que se emplea en la fabricación de dispositivos electrónicos como móviles, portátiles, cámaras digitales…

Alberto Vázquez-Figueroa recientemente ha publicado una novela que lleva por título ”Coltán”, su corta entrevista en Diario de la Noche de Telemadrid me motivó a escribir este artículo alarmado por los años que había pasado sin saber nada de este mineral, sin duda debido al secretismo mediático que lo rodea y los intereses creados al respecto.

Pero lo que iba a ser un artículo que conseguiría abrir los ojos a todos mis lectores, se ha ido convirtiendo en algo más digno de archivarse con la etiqueta: conspiranoia.

Tanto en la red como en las numerosas entrevistas que se le vienen haciendo al escritor me he dado cuenta de que se vierten toda una serie de datos y cifras que no he podido corroborar en ninguna parte… tanto es asi que algunos los considero personalmente inexactos, desfasados o simplemente sensacionalistas.

Una vez analizadas las entrevistas a Vázquez-Figueroa han resultado por tanto decepcionantes, pero me ha sorprendido y alegrado comprobar que la Wikipedia es extremadamente rigurosa, al menos en lo referente al coltán.

Hago aquí pues un resumen de lo que mi curiosidad me ha llevado a investigar:

Hechos sobre el Coltán:

  • El coltán (columbita-tantalita) es una mezcla de minerales, del que se extrae tantalio y niobio, ambos metales muy escasos y de similares características: resistentes al calor y buenos conductores de la electricidad.
     
  • El valor del coltán depende de la cantidad de tantalio y niobio que contenga, que puede oscilar entre un 10% y un 40%.
     
  • Más del 50% de la producción mundial de tantalio se emplea en la fabricación de condensadores eléctricos que se incorporan a dispositivos como teléfonos móviles, ordenadores portátiles, cámaras digitales y sistemas electrónicos para vehículos. Por su importancia el coltán fue declarado por el Pentágono “mineral estratégico”, por lo que EE.UU mantiene importantes reservas.
     
  • El niobio se incorpora a aleaciones de acero inoxidable.
     
  • El Centro de Estudio Internacional de Tantalio-Niobio (TANB) se encuenta en Bruselas (Bélgica).

Tres datos muy dudosos sobre el Coltán:

(1) “El boom de la tecnología reciente ha hecho que el precio del coltan se dispare llegando a 400$ el kilo” numerosas webs 


Este dato está totalmente desfasado aunque se sigue utilizando en muchos artículos fechados en el 2006, 2007 y 2008
. Cierto es que en el año 2000 un repentino aumento en la demanda produjo que el coltán pasara en pocos meses de 30$ a 400$ el kilo, fue lo que vino a denominarse “the Coltan Boom”. Pero durante el 2001 las principales minas australianas aumentaron su producción y la DLA (Defense Logistics Agency de los EE.UU) liberó una buena parte de sus reservas, aumentando la oferta de coltán en el mercado y provocando que el precio cayera en picado hasta niveles anteriores al boom. 

Los precios medios del tantalio pueden encontrarse en las páginas de información estadística de la USGS, el gráfico de la evolución de precios confeccionado por mi a partir de esos datos sería este:

(2) “Todas las guerras que nos cuentan, la de El Congo, la guerras de los tutsis y hutus son provocadas por el control de coltán, ya que el 80 por ciento se extrae en el Congo, donde las condiciones para sacar este material son de una explotación infrahumana total” Vázquez-Figueroa para EFE

En casi todos los artículos `divulgativos´ de la red se repite que el 80% de las reservas de coltán en el mundo se encuentran en la República Democrática del Congo (antes Zaire y, en época colonial, Congo Belga). En artículos algo más elaborados el dato se matiza: el 80% de las reservas de coltán del mundo se encuentran en África y de ellas el 80% en el Congo. Por lo tanto hablamos de un 64% de las reservas mundiales conocidas

Además que haya reservas no quiere decir que se extraiga, ya que en el 2006 la producción anual en el Congo de tantalio apenas representaba un 1% de la producción mundial.

La situación inestable en el Congo ha propiciado que países vecinos como Uganda, Burundi y Rwanda ocupen militarmente el territorio del Congo y exploten sus yacimientos ilegalmente. El tráfico ilegal de coltán durante la época del boom llegó reportar más beneficios que el tráfico de diamantes, tras la corrección en el precio el coltán ha dejado de ser una materia prima “tan atractiva”.

No obstante toda la problemática del Coltán y el Congo queda fuera del alcance de este artículo (lecturas recomendadas sobre el tema: Congo, Coltan, Conflict y DR Congo: The coltan phenomenon).

(3) “Estamos creando una sociedad basada en las nuevas tecnologías y todo ello funciona gracias al coltán. Es posible que dentro de 7 u 8 años el coltán ya no exista, que se hayan acabado las reservas“. Vázquez-Figueroa, entrevistado por María R. Aranguren

La empresa australiana Talison Minerals (forma parte de la maltrecha Son of Gwalia) es la propietaria de las dos minas más grandes de Tantalio en el mundo: Greenbushes y Wodgina.
 


Mina Greenbushes en Australia
“Long life resources located in politically stable environment”

Talison es el mayor productor mundial de concentrado de tantalio y satisface más del 50% de la demanda mundial de este metal. Evidentemente durante los años del “boom del coltán” se enriquecieron muchísimo, pero lo cierto es que a estas empresas no les interesa que el precio suba de manera desorbitada ya que eso anima a que nuevos agentes entren en su mercado, que a larga se convierten en sus competidores. Es por ello que fueron de los primeros en reaccionar aumentando su producción.

En su web afirman ”The spodumene resource is sufficient to supply high-grade products for several decades” y en esta presentación para 48th TIC Congress en Rio de Janeiro del año 2007 se pueden encontrar datos realmente interesantes, ya que a parte de los actuales yacimientos en Australia, Brasil, Canada, China, Ethiopia, Mozambieque, Thailandia y Malasia nuevos proyectos de extracción de gran magnitud se están llevando a cabo en nuevos emplazamientos.

Entre ellos destaca especialmente los localizados en Egipto y que son llevados a cabo con la co-participación de la empresa australiana Gippsland Limited en Abu Dabbab y Nuweibi. Esta empresa en su reporte de actividades del 1er trimestre de 2008 en referencia al yacimiento de Abu Dabba habla de una producción de 1.530 toneladas anuales y una vida estimada de la mina de 20 años.
 

En este otro gráfico se puede ver que en el año 2007 la DLA no liberó reservas de Tantalio a diferencia de en el año 2006 y que un 20% del Tantalio es de origen reciclado (otro de los datos que Vázquez-Figueroa aborda en sus entrevistas con tintes de conspiranoia: “Cuando te dicen que devuelvas tu móvil porque contamina, es mentira, te piden que lo devuelvas para llevárselo a Canadá y para quitarle el coltán“).

Es decir los minas actuales, los nuevos proyectos y el reciclado, serán capaces de satisfacer la demanda, y en caso de un desajuste las reservas de la DLA pueden servir para controlar el mercado como ya hicieron en el año 2001, dando un poco de margen para que aumente la producción de las minas.

Por lo que eso de que “es posible que dentro de 7 u 8 años el coltán ya no exista” no entiendo de donde lo han sacado.

Conclusión: La novela sobre el ”Coltán” huele a ”Código da Vinci”.

3 opiniones en “Coltán: eso que hace que tu iPhone, PS3 y portátil funcionen”

  1. Gran artículo amigo, enhorabuena me a encantando, tras ver el programa anoche en tierra hostil, e querido saber un poco mas del tema, y tu artículo es excepcional.

Comentarios cerrados.